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Nur noch kurz die Welt retten

Aus profil 51-52/2016

Sie bringen anonyme Nachbarn zusammen, konstruieren umweltfreundliche Wochenendhäuser, betreiben Algen-Farmen und reinigen schmutziges Trinkwasser in Afrika. Wie junge Unternehmen aus Österreich die Welt ein bisschen besser machen wollen.

Von Joseph Gepp und Christina Hiptmayr

Unternehmen 1

Nichts für Betonköpfe

Angenommen, man wünscht sich ein Wochenendhäuschen. Groß muss es nicht sein. Aber im Grünen, schöne Umgebung, vielleicht etwas abgelegen.

Ein solcher Wunsch trägt einen Widerspruch in sich: Für das Häuschen braucht es Verkehrs-, Elektrizitäts-, Wasser- und Kommunikationsnetze, welche die Abgeschiedenheit erschließen. Und schon wird aus der schönen Umgebung eine Einfamilienhaussiedlung. Gerade in Österreich, wo die Gemeinden über die Raumplanung entscheiden, erreicht die Zersiedelung bedenkliche Ausmaße. Folgen: Bodenverdichtung, Ressourcenverschwendung, die Zerstörung von Naturräumen.

„Wir wollen eine Alternative bieten“, sagt Theresa Steininger. Vor drei Jahren gründete sie gemeinsam mit Christian Frantal die Firma „Wohnwagon GmbH“. Sie bietet eine Behausung auf Rädern an, eine Art stark adaptierten Wohnwagen. Eine raffinierte Einteilung im Inneren sorgt dafür, dass es sich trotz knappen Raums nicht beengt anfühlt. Und das Entscheidende: Der Wohnwagon funktioniert autark.

Von der Stromerzeugung mittels Solarzellen über den Holzofen bis zur Bio-Kläranlage mit Pflanzenbeet auf dem Dach spielen die Wohnwagons alle Stücke. Und holzverkleidet und attraktiv designt sind sie auch. „Wir wollen vermitteln, dass nachhaltiges Wohnen etwas Schönes ist“, sagt Steininger.

Die Niederösterreicherin, die Unternehmensführung studiert hat, verantwortet bei Wohnwagon die kaufmännischen Agenden; Partner Frantal hingegen ist der Tüftler. Der Gedanke, sich auf das Wesentliche im Leben zurückzuziehen, liegt im Trend – und entsprechend erfolgreich ist Wohnwagon. Mit dem Abarbeiten von Bestellungen kommt das Start-up mit Sitz in Wien-Ottakring kaum nach. Und das, obwohl sich die Autarkie gehörig zu Buche schlägt: Je nach Größe und Ausstattung kostet ein Wohnwagon zwischen 50.000 und 150.000 Euro.

18 Stück wurden bisher produziert. Jene, die bereits ausgeliefert sind, stehen etwa in der Steiermark, Nürnberg und gar Belgien. Sie fungieren als (Zweit-)Wohnsitze oder Hotelzimmer.

Der Anfang war hart. Auf einer Crowdfunding-Plattform sammelte das Duo 214.000 Euro. Mit diesem Kapital baute es in einer Scheune im Weinviertel den ersten Wohnwagon. „Wir hatten Angst, dass sich niemand dafür interessiert“, erzählt Steiniger. Doch der erste Kunde kreuzte bald auf, nachdem er den Prototypen auf dem Wiener Heldenplatz gesehen hatte. Und es wurden immer mehr.

Jetzt wollen Steiniger und Frantal expandieren. Ein deutscher Investor hat zehn Prozent des Unternehmens übernommen, was ihnen finanziell einen längeren Atem verschafft. Neben dem Wohnwagon bietet das Unternehmen inzwischen auch „skalierbare Autarkie-Systeme“ an, sagt Steiniger, etwa Kleinkläranlagen für Privathäuser. Zehn Leute arbeiten bereits für das Unternehmen.


Unternehmen 2

Trinkwasser, marsch

Es gibt globale Probleme, die schaffen es kaum ins Bewusstsein der Weltöffentlichkeit. Zum Beispiel Durchfall. Tagtäglich sterben daran durchschnittlich 4000 Menschen, vor allem Kinder in Indien und Afrika. Der Grund: Sie trinken verschmutztes Wasser. Am Zugang zu sauberem mangelt es 1,5 Milliarden, einem Fünftel der Weltbevölkerung.

Dabei wäre das Problem leicht zu lösen. Es gibt Methoden, Wasser zu desinfizieren. Doch sie alle scheitern an bestimmten Hindernissen. Man kann es beispielsweise abkochen – doch dafür mangelt es den Armen oft an Gelegenheit. Man kann es mit Chlortabletten reinigen – doch die sind teuer. Man kann es schließlich einfach in Plastikflaschen in die Sonne legen, deren UV-Licht Keime tötet. Doch bei dieser letzten Methode wissen die Menschen meist nicht, wie lange die Desinfektion dauert. Denn sie ist je nach Sonnenintensität unterschiedlich, von einer Stunde bis zu einem Tag.

Hier kommt eine österreichische Erfindung ins Spiel. „Wadi“ heißt das Gerät, das der Vorarlberger Martin Wesian und seine sieben Mitstreiter von der Helioz GmbH in Wien-Wieden im Jahr 2010 entwickelt haben. Das Wadi ist ungefähr so groß wie zwei Zigarettenpackungen. Und es kostet auch nicht viel mehr, rund 15 Euro.

Man legt das Gerät neben die Flaschen, um die Sonnenintensität zu messen. Sobald das Wasser desinfiziert ist, erscheint auf einem Display ein Smiley. „Damit eignet es sich auch für Analphabeten“, sagt Manuela Kräuter, die Geschäftsführerin von Helioz. Die Bedienung ist einfach, es gibt lediglich einen Einschaltknopf. Und weil der Strom aus einer Solarzelle kommt, läuft das Gerät ohne (meist ohnehin nicht verfügbare) Steckdose.

Die Idee kam Martin Wesian, als er einmal auf einer Venezuela-Reise selbst an Cholera erkrankte. Heute werden Wadis etwa nach Uganda, Äthiopien und Indien geliefert. 12.000 Geräte sind im Einsatz. Oft kaufen sie Nichtregierungsorganisationen vom Wiener Start-up, um sie, etwa über Dorfschulen, den Menschen zur Verfügung zu stellen. „In kenianischen Dörfern beobachten wir einen Rückgang der trinkwasserbedingten Erkrankungen um 85 Prozent“, sagt Wesian.

Was die Finanzierung des Projekts betrifft, sucht er nach Investoren. Für Business Angels – also jenen Financiers, die Unternehmen in der Frühphase zur Seite stehen – ist die Helioz GmbH inzwischen zu groß. Andererseits ist sie für Fonds, die in fortgeschrittene Projekte investieren, zu klein. „Und überhaupt sind diese in Österreich rar gesät“, sagt Wesian.

Den Durchbruch könnte nun bringen, dass die UN-Weltgesundheitsorganisation das Wadi als nützliches Gerät zur Wasserdesinfektion klassifiziert hat. Damit gerät es ins Blickfeld zahlreicher NGOs. Wesian rechnet mit einer Vervielfachung der Verkaufszahlen.


Unternehmen 3

Grüne Bewegung
Der Anblick hat etwas Futuristisches. Ein Glashaus unweit der Ostautobahn: In langen Reihen stehen rund fünf Meter hohe Glassäulen. Luftbläschen sprudeln durch die Röhren. Die enthaltenen Flüssigkeiten leuchten in unterschiedlichen Grüntönen. Hier, im niederösterreichischen Bruck an der Leitha, produziert das Biotech-Unternehmen ecoduna Mikroalgen. Derzeit noch in einer Versuchsanlage.

Johann Mörwald ist an diesem Donnerstag Mitte Dezember etwas unter Druck. Der ecoduna-Vorstandsvorsitzende will tags darauf Politiker, lokale Honoratioren und Aktionäre begrüßen. Die letzten Vorbereitungen müssen noch getroffen werden. Denn für das Unternehmen steht ein Meilenstein an: Der Spatenstich zum Bau einer einen Hektar großen Produktionsanlage. Ecoduna ist internationaler Technologieführer für industrielle Algenproduktion. Und mittlerweile hat das Unternehmen sein weltweit patentiertes Produktionsverfahren zur Marktreife geführt. Algen bilden die Grundlage für eine Vielzahl wertvoller Substanzen, die etwa in der Medizin, der Nahrungsmittel- und Kosmetikindustrie sowie in der Tiernahrungsherstellung Anwendung finden. Die Unternehmensgründer Franz Emminger und Martin Mohr hatten noch andere Ziele: Sie wollten einen Ersatz für Biodiesel aus Lebensmittel finden. „Die Alge bietet tatsächlich einen Ausweg aus dem Teller-Tank-Dilemma“, erklärt Mörwald. Die Pflanze, so wie ecoduna sie produziert, erzielt etwa einen vielfachen Ertrag von Raps und benötigt dafür kein fruchtbares Ackerland. Auch Vertreter von Airbus, Lufthansa und AUA seien schon vorstellig geworden, erzählt der ehemalige Hofer-Manager. Doch eigentlich, sagt Vorstandsmitglied Silvia Fluch, seien die Algen ein viel zu hochwertiges Produkt, um sie einfach zu verbrennen. Im Fokus der Mikrobiologin stehen die wertvollen Omega-3-Fettsäuren, die durch Extraktion aus den Algen gewonnen werden. Sie können vom menschlichen Körper nicht produziert werden und müssen über die Nahrung zugeführt werden. Durch Überfischung und die Verschmutzung der Meere wird es zunehmend mühsamer und teurer, diese Fette aus Fisch zu gewinnen.

„Der Markt für Omega-3-Fettsäuren verzeichnet jährliche Wachstumsraten von rund zehn Prozent“, sagt Mörwald. Und bei einer ständig wachsenden Weltbevölkerung wird der Bedarf an dem für das Herz-Kreislauf-System oder auch die Gehirnleistung wichtigen Stoff nicht so schnell abreißen, ist der Manager überzeugt.


Unternehmen 4

Auf gute Nachbarschaft

„Leben werden bei uns eher selten gerettet“, räumt Stefan Theißbacher ein. Aber es muss ja nicht immer gleich um Existenzielles gehen. Oft sind es die kleinen Dinge, die das Dasein ein bisschen lebenswerter machen. Der 35-Jährige will mit seiner Onlineplattform FragNebenan aus anonymen Anrainern Nachbarn machen, die einander aushelfen und aufeinander schauen. Wo etwa Senioren für berufstätige Hausgenossen Pakete übernehmen. Die können sich wiederum revanchieren, indem sie für die etwas älteren Herrschaften schwere Einkäufe die Treppen hochschleppen. „In der Nachbarschaft steckt viel an Wissen und Ressourcen. Das möchten wir nutzbar machen“, sagt Theißbacher. Die Onlineplattform baut Hemmungen ab. Es ist allemal leichter, im virtuellen Raum eine Bitte zu formulieren, als an fremde Türen zu klopfen. Als Nachbarn werden all jene definiert, die im Umkreis von 750 Metern erreichbar sind.

2014 ging FragNebenan, damals noch als Verein organisiert, im 7. Wiener Gemeindebezirk online. Inzwischen hat das Netzwerk bereits über 44.000 registrierte Nutzer. Davon rund 40.000 in Wien, der Rest verteilt sich auf Graz, Linz, Innsbruck, Salzburg und Klagenfurt.

Anfangs ausschließlich aus eigenen Ersparnissen finanziert, gelang es Theißbacher und seinen Mitgründern Andreas Förster, Mathias Müller und Valentin Schmiedleitner, eine Gruppe von Investoren von ihrer Idee zu überzeugen. Und zwar solche, denen es nicht nur um finanzielle Rendite, sondern auch um einen soziologischen und ökologischen Nutzen geht. In der 2015 gegründeten GmbH ist (über Treuhänder) etwa auch Charly Kleissner investiert. Der aus Tirol stammende Softwareentwickler hat mit Steve Jobs das Apple Betriebssystem OS X geschaffen. Heute investiert er sein Vermögen in Firmen, die „Gutes“ tun. Und Anfang Dezember hat sich der Versicherungskonzern Uniqa mit rund 15 Prozent am Unternehmen beteiligt. Damit ist FragNebenan bis Ende 2017 ausfinanziert.

Nun geht es darum, nachhaltig Umsätze zu erwirtschaften. Für die Nachbarn wird die Plattform kostenlos bleiben, verspricht Theißbacher. Er hat zwei Erlösquellen ausgemacht: Zum einen will er Kommunen und stadtnahen Organisationen niederschwelligen Zugang zur Bevölkerung bieten. Für Veranstaltungsankündigungen oder Umfragen, die lokal begrenzt sind. Dafür zahlen sie nach Sichtkontakten. Einige Wiener Bezirke sind bereits an Bord.

Zum anderen schweben Theißbacher sogenannte Co-Order-Ads vor. Da können beispielsweise Zustelldienste ankündigen, wann sie in die Gegend liefern. Oder Installateure Termine zur Thermenwartung anbieten. Wer sich anhängt, bekommt Rabatt. Und als Nebeneffekt werden im Grätzel Verkehrsaufkommen und CO2-Ausstoß reduziert. „Reine Bannerwerbung wollen wir nicht. Es soll für die Nutzer immer einen Mehrwert geben“, erklärt Theißbacher.

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Die Box, die Leben rettet

Aus dem FALTER 34/2014

Eine junge Wiener Firma hat ein genial einfaches Gerät entwickelt, mit dem sich die Sauberkeit von Trinkwasser testen lässt: das Wadi. Nun soll es die Welt erobern

Unternehmensporträt: Joseph Gepp
Fotos: Hans Hochstöger

Der Gegenstand ist etwa so groß wie zwei Zigarettenpackungen und kostet auch ungefähr so viel. Wer ihn zum ersten Mal sieht, fragt sich, was das sein soll. Hat man es begriffen, denkt man: ziemlich clever.

„Als ich meinen Freunden zum ersten Mal von der Idee erzählt habe, haben die gesagt: Was, sowas gibt’s noch nicht?“, erzählt Martin Wesian, 39, Vorarlberger, schwarzes Poloshirt, in seiner direkten und unkomplizierten Art. Der studierte Wirtschaftsingenieur hat das sogenannte „Wadi“ erfunden und zusammen mit drei Kollegen so lange weiterentwickelt, bis es reif zum Verkauf war. Nun hat die Serienproduktion begonnen. Die junge Wiener Firma Helioz von Martin Wesian und Co will mit ihrem Produkt die Welt erobern.

Der Hintergrund von Wesians Erfindung
ist ein weltweites Problem, das wohl zu banal klingt, um in Europa und den USA im vollen Ausmaß wahrgenommen zu werden: Durchfall. Jeden Tag sterben 4000 Menschen daran, vor allem in Indien und Afrika. „Das sind mehr Tote als bei Malaria, Aids und Masern zusammen“, sagt Wesian. Ursache ist meist, dass die Opfer verschmutztes Wasser trinken.

Auch Wesian selbst musste erfahren, wie verhängnisvoll sich das auswirken kann: Mit 22 Jahren erkrankte er auf einer Venezuela-Reise an Cholera. Vier Wochen später und zehn Kilo leichter hatte er erkannt, dass die Dritte Welt an einem großen, unterschätzten Problem leidet.

Es gibt traditionell drei Möglichkeiten, Wasser von Keimen zu befreien. Die ersten beiden sind die Verwendung von Chlortabletten oder das Abkochen. Doch Tabletten sind teuer, und eine Gelegenheit zum Abkochen findet sich nicht immer.

Die dritte Möglichkeit ist die einfachste. Sie besteht darin, das Wasser in Plastikflaschen einfach in die Sonne zu legen, denn deren UV-Licht tötet Keime. Doch diese Methode brachte bislang in der Praxis Schwierigkeiten. Viele Menschen misstrauen dem Verfahren, weil es gar so simpel daherkommt. Zudem wissen die Leute nicht, wie lange der Prozess dauern muss. Denn je nach Sonnenintensität kann die Tötung der Keime eine Dreiviertelstunde brauchen oder einen vollen Tag.

Martin Wesian (r.) und seine drei Mitstreiter von der Firma Helioz präsentieren ihre Erfindung (Foto: Hochstöger)

Martin Wesian (r.) und seine drei Mitstreiter von der Firma Helioz präsentieren ihre Erfindung (Foto: Hochstöger)

Genau hier setzt das Wadi an. Ein eingebauter Sensor misst die Sonnenintensität; danach wird errechnet, wie lang die Reinigung des Wassers dauert. Man muss das Gerät nur neben die Flaschen legen. „Unsere Erfindung dient jenen 2,5 Milliarden Menschen weltweit, die beschränkten Zugang zu sauberem Trinkwasser haben“, sagt Wesian. Die Ärmsten der Armen sind die Zielgruppe. Auf deren Möglichkeiten haben Wesian und seine Kollegen die Erfindung ganz und gar abgestimmt. Der Strom für das Wadi stammt beispielsweise nicht etwa aus einer – wenig verfügbaren – Steckdose, sondern aus einer integrierten Solarzelle. Ist das Wasser gereinigt, blinkt ein Smiley auf dem Display, denn die meisten der potenziellen Kunden sind Analphabeten. „Unser Wadi funktioniert autark“, sagt Wesian. „Und es ist extrem einfach in der Bedienung.“ Es verfügt über nur einen Knopf, jenen zum Einschalten.

Wesian sitzt in seinem kleinen Büro in einem Gründerzeithaus im vierten Wiener Bezirk. An den Wänden hängen keine Bilder, sondern Landkarten. Afrika, Indien, Südamerika. Seit dem Jahr 2010 tüftelt das Helioz-Team hier an dem Produkt. Zur Marktforschung reiste man in den Slum Dharavi im indischen Bombay. „Wir wollen wissen, was die Leute dort brauchen“, sagt Wesian. Als Folge bekam das Wadi beispielsweise ein kleines integriertes Sieb verpasst, damit man das Wasser auch von festen Partikeln wie Sand befreien kann. Seit vergangenem Mai findet in der Kleinstadt Lenzing in Oberösterreich die Serienproduktion statt.

In 44 Staaten haben sich inzwischen Partnerfirmen gefunden, die das Wadi aus Wien bestellen und weiterverkaufen. Der größte Markt ist Indien. Abhängig von Zöllen und ähnlichen Kosten beträgt der Preis pro Gerät zwischen zehn und 16 Euro. Nur in Europa kostet es mehr, 29,90 Euro. Hier rüsten sich gern Extremwanderer und Weltreisende damit aus. „Mit dem hohen Preis in Europa finanzieren wir den billigen in den Entwicklungsländern“, sagt Wesian.

Wadi: Ein Smiley zeigt an, wenn das Wasser sauber ist; Strom kommt von einer Solarzelle (Foto: Hochstöger)

Wadi: Ein Smiley zeigt an, wenn das Wasser sauber ist; Strom kommt von einer Solarzelle (Foto: Hochstöger)

Die vergangenen Jahre seien für ihn durchaus herausfordernd gewesen, erzählt er. Nicht nur galt es, eine Firma hochzuziehen, kompetente Mitstreiter zu finden und das nötige betriebswirtschaftliche Knowhow zu erlernen. Wesian und seine Kollegen brauchten auch hunderttausende Euro für die Entwicklung ihres Wadi. Die Suche nach Geldgebern war schwierig. „Es gibt zwar etliche Investoren, die sich für Produkte interessieren, die mit Wasser zusammenhängen“, sagt Wesian. „Aber den meisten geht es um den schnellen Profit.“

So verhandelte Wesians Team etwa mit einer der größten Venture-Capital-Firmen – das sind Unternehmen, die das Geld von Anlegern in Firmenbeteiligungen stecken, um Rendite zu machen – im deutschen Sprachraum. „Die Venture-Capital-Leute haben sich das Gerät angeschaut und anschließend in ihren Excel-Tabellen herumgerechnet“, erzählt Wesian. „Am Ende sagten sie: Wir steigen gern ein, aber das Produkt muss nach einem Jahr kaputtgehen, sonst rentiert sich das für uns nicht genug.“ Das Wadi hätte derart konstruiert werden sollen, dass es sich schnell verschleißt – undenkbar für Wesians Helioz-Team.

Mittlerweile hat sich ein Partner mit ausgeprägterem sozialem Gewissen gefunden, die niederösterreichische Investmentfirma AC and Friends. Derzeit wird nach einem weiteren Investor gesucht, um das Projekt noch größer aufzuziehen.

Inzwischen verbreitet sich die Erfindung aus Wien von Monat zu Monat weiter in alle Welt. Vor kurzem etwa ins Grenzland zwischen Kenia und Äthiopien. Dort wurde auf Initiative des österreichischen Arbeiter-Samariter-Bundes ein Nomadenstamm mit den Messgeräten ausgestattet.

„Seitdem“, sagt Wesian, „sind dort die trinkwasserbedingten Erkrankungen auf null zurückgegangen.“

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